Leestijd: 12 minuten

Snorkelen met champagne

Australiës Groot Barrièrerif is ’s werelds beroemdste snorkelplek en dat betekent big business. Wie de wondere onderwaterwereld van kleurig koraal en fleurige vissen graag in alle rust bewondert, gaat op eigen houtje eilandhoppen – en dat mag best een beetje luxueus.

Lady Elliot mag dan een fraaie naam hebben, maar de verkiezing van Australiës mooiste privé-eiland zal ze niet winnen. Zo plat als een dubbeltje en half zo groot als een voetbalveld, met wat borstelige begroeiing van schurende geitenhoefwinde en geurende schroefpalm, en een strand dat weliswaar wit is, maar gemaakt van grof koraalgruis dat zich venijnig tussen je tenen nestelt. Blotevoetenluxe, ho maar.

Het enige resort op het eiland is ook maar zo-zo; logeren kan er in ‘ecohutten’, een soort veredelde tentjes met stapelbedden, of in ‘eilandsuites’ die verdacht veel weg hebben van de eerste de beste prefab-noodopvang. Een ecoresort zou dit zijn, maar de bedden zijn van spaanplaat, de stoeltjes van plastic en de schuifdeuren van aluminium. Betaal je zo’n driehonderd euro per nacht voor, dat dan weer wel. Voor het eiland of het resort hoef je hier niet heen – maar daar komt dan ook niemand voor.

Koraalvlinders en clownvissen

De ware reden dat Lady Elliot Island steevast volgeboekt is, is de wondere onderwaterwereld. Voor de deur ligt een tientallen meters lange en brede lagune met een koraaltuin van jewelste. Bij vloed is het hier mooi snorkelen, bij eb wandel je met waterschoenen en een onderwaterkijker doodleuk tussen de koraalformaties door. Een gegidste rifwandeling is bij de prijs inbegrepen en verschaft tekst en uitleg over de gele zeekomkommers, groene doopvontschelpen, rode zee-egels en blauwe zeesterren die hier zomaar voor het oprapen liggen.

Veel vissen zie je niet in de lagune aan de oostkant, maar wandel in vijf minuten naar het strand aan de overkant van het eiland en ze zijn er in overvloed, van synchroonzwemmende scholen zilveren gepen en glinsterend goudgerande zeebarbelen tot ongestoord soezende koraalvlinders en clownvissen in fleurige kleuren. Ook het koraal zelf mag er zijn: kunstige formaties van vertakt hertshoornkoraal, giftig vuurkoraal, schotelvormig tafelkoraal, bolle sponzen met kleine mondjes en zachtjes in de deining wiegende zeeanemonen. Jacques Cousteau zou zijn hart ophalen.

Zingende bultruggen

Het eilandwinkeltje verkoopt een handig gidsje met de foto’s en namen van elk levend wezen dat in de Koraalzee rond Lady Elliot Island voorkomt, waarin je kunt aankruisen welke je zelf hebt gespot. Daar ben je wel even zoet mee; ruim vijfhonderd hokjes staan er bij de algen, harde en zachte koralen, sponzen, krabben, vissen, roggen, slangen en al die andere zeebeestjes.

Succesvol snorkelen is hier gegarandeerd, op elk moment van de dag en het hele jaar door, maar andere natuurlijke attracties variëren met de seizoenen. In de zomer (onze winter) leggen alle vogels een ei, waaronder de parmantige roodstaartkeerkringvogel, die je tijdens het broeden van vrij dichtbij kan bekijken. In januari klauteren de bedreigde soepschildpad en karetschildpad het strand op om te nesten, een maand later krabbelen de babyschildpadjes met duizenden tegelijk naar zee. En ’s winters zit je in het zonnetje op het terras met een verrekijker en een koel wijntje, om te zien hoe migrerende bultrugwalvissen van wel dertig ton uit zee opspringen en weer landen met een spectaculaire plons. Ben je onderwater, dan hoor je ze zingen.

Omringd door het rif

Snorkelen is vaak gedoe. Altijd wel een masker dat niet past, een snorkel die lekt of vinnen die knellen, dan word je vanuit een massatoeristische badplaats op een overvolle motorboot ergens heen gebracht, en eenmaal op de snorkelplek aangekomen is het maar afwachten of er tussen al die spartelende toeristen wel iets vissigs te zien is en hoe lang je het volhoudt om tegen de net te sterke onderstroom in te zwemmen.

Op Lady Elliot Island, tientallen kilometers uit de kust en bom bovenop het Groot Barrièrerif, hoef je er niet meer naartoe, je bént er al – stap het strand af en je zweeft zo boven het koraal. Het personeel kan je precies vertellen hoe het zit met eb en vloed en waar je moet zijn voor het verste zicht, het kleurigste koraal, de grootste vissenscholen en de zwakste stroming, of juist hoe je die stroming kan gebruiken om zonder enige inspanning een mooie route af te leggen, parallel aan het strand van de beach shack naar de vuurtoren of in omgekeerde richting. En hier snorkel je niet tussen de toeristen, maar met zeeschildpadden, tuimeldolfijnen en reuzenmanta’s.

Big business

Het Groot Barrièrerif is ’s werelds beroemdste duik- en snorkelplek, met wel vijftienhonderd vissoorten, vierhonderd types koraal, vierduizend soorten weekdieren, achthonderd verschillende stekelhuidigen zoals zeesterren en wel vijftienhonderd soorten sponzen. Dat trekt jaarlijks twee miljoen bezoekers, die tweeënhalf miljard euro in het laatje brengen – big business. Vanuit Airlie Beach en Cairns vertrekken duizend-en-een dagtrips, maar die zijn druk en blijven dichtbij de kust, zodat je wel op mooie, maar niet de mooiste plekken komt. Een meerdaagse zeiltocht kan ook, maar daarmee kom je niet veel verder van het gebaande pad en zowel aan dek als onderwater ben je omringd door toeristen. Voor wie naar hartelust en in alle rust wil snorkelen, is er één oplossing: op eigen houtje eilandhoppen.

Verspreid over het tweeduizend kilometer lange rif, van Papoea-Nieuw-Guinea tot de Steenbokskeerkring, liggen honderden eilanden en eilandjes. Een handvol daarvan is met stip geschikt voor een onderwatervakantie, omdat je er zo vanaf het strand kan snorkelen. Lady Elliot ligt het zuidelijkst, op de onderste uitstulping van het Groot Barrièrerif, ook het piepkleine Heron Island heeft een koraallagune en een huisrif, en Green Island biedt daarnaast ook een regenwoud vol tropische vogels. Nog zo’n snorkelparadijs is Orpheus Island, een super-de-luxe privé-eiland met bijbehorend prijskaartje.

Beschermd vijfsterreneiland

Waren accommodatie en eten op Lady Elliot maar matig, op Orpheus is dat andere koek. 21 Kamers zijn er, allemaal even ruim en luxueus met kingsize-bedden en luie banken, een badkamer met bubbelbad en terras met hardhouten ligbedjes en zeezicht. Overdag wordt er aan het zwembad of strand geluierd bij een koele cocktail en ’s avonds chic getafeld met Aziatische fusion van verse vis, zeven gangen lang maar liefst, terwijl de tropische zeebries door het openluchtrestaurant warrelt. Orpheus is zo’n privé-eiland waar je al onthaast bent zodra je uit het watervliegtuig stapt.

Wie denkt dat die vijfsterrenluxe wel zal zijn uitgevonden om een gebrek aan natuurschoon te verbloemen, heeft het mis: Orpheus is een beschermd nationaal park en de eilandranger geeft graag uitleg over de exotische planten die hier groeien en bloeien, van de liefdesboom, flamboyant, lampenpoetser en duivelswandelstok tot wel zeventien verschillende palmsoorten. Met een beetje geluk trippelt er intussen een spitsneusbuideldas voorbij of een stekelige mierenegel, goede kans dat er een luid kraaiende grote geelkuifkaketoe of kwetterende zwerm regenboogparkietjes overvliegt. De flora en fauna van Orpheus, zowel aan land als onderwater, zijn zo bijzonder dat de prestigieuze James Cook University hier een onderzoeksstation heeft.

Kreeft en champagne

Wie geen 750 euro voor een kamer blieft te betalen, kan op Orpheus ook terecht voor 2,50 euro per persoon per nacht: aan de beeldschone bountystrandjes van Yanks Jetty, Pioneer Bay en South Beach mag je kamperen. Wel even een vergunning regelen en zelf alles meebrengen, want meer faciliteiten dan picknicktafels, een gasbarbecue en een ‘ecotoilet’ zijn er niet op deze onbemande bushcampings.

Voor kampeerders is het resort spergebied en dat is zonde, want ook hier stap je met plezier minstens driemaal daags het water in. Maak voor het ontbijt een wandelingetje in een ondiepe baai met mangrovebomen en slaperige pijlstaartroggen. Dan met een goedgevulde picknickmand vol verse kreeft en koele wijn eropuit met je eigen motorbootje langs de mooiste strandjes van het eiland, om met ingehouden adem te snorkelen boven reusachtige doopvontschelpen met dikke lippen.

’s Middags opnieuw eropuit, ditmaal met de catamaran van het resort, voor een panoramische minicruise naar de door schuwe aboriginals bewoonde buureilandjes Fantome en Curacoa, langs restanten uit de Tweede Wereldoorlog en de ruïnes van een leprakolonie, en allicht met tussenstops bij de mooiste snorkelplekken. Tegen zonsondergang komen de gastronomisch verantwoorde hapjes tevoorschijn en plopt de champagne. Zo wordt tropisch snorkelen pas echt leuk. 

Groot Barrièrerif Praktisch
Hoe kom je er?
Met Qantas van Amsterdam met overstap in Frankfurt óf Londen én in Singapore naar Brisbane of Cairns vanaf € 1123 retour all-in, reistijd ca. 30 uur. Een retourtje per propellervliegtuig naar Lady Elliot Island (vanuit Hervey Bay of Bundaberg, per trein bereikbaar vanuit Brisbane) kost ca. € 120 en per watervliegtuig naar Orpheus Island (vanuit Cairns) ca. € 225, zie de websites van de resorts voor informatie.
Accommodatie
Lady Elliot Island Resort: ecohut va. € 60, 2-pk va. € 110 p.p.p.n. incl. ontbijt, diner, gegidste wandelingen en snorkeltrip. Een dagtrip zonder overnachting kost vanaf € 150, inclusief vluchten, een boottochtje, buffetlunch, rifwandeling en snorkelen. Een kampeervergunning kan online worden geregeld. Orpheus Island Resort: 2-pk va. € 375 p.p.p.n. incl. ontbijt, lunch en diner, kano’s, catamarans en motorbootjes, snorkeluitrusting en korte tours. Zowel Lady Elliot Island als Orpheus Island zijn in Nederland te boeken via Pacific Island Travel.
Beste reistijd
Snorkelen in het Groot Barrièrerif kan het hele jaar door. Orpheus Island is lekker tropisch bij 25 tot 30 graden aan land, een watertemperatuur van pakweg 26 graden en zo’n 15 tot 25 meter zicht. Op het zuidelijker gelegen Lady Elliot Island zijn de verschillen groter: in januari wordt het zomaar 35 graden, in juli koelt het af tot 21 graden. De watertemperatuur is dan zo’n 18 graden – snorkelen gaat nog steeds prima, maar een wetsuit is wel zo comfortabel.
Reisgidsen
De Lonely Planet Diving & Snorkeling Great Barrier Reef kost € 18,99 bij Bol.com en Frommer’s Portable Australia’s Great Barrier Reef kost € 12,99. Beide gidsen besteden bescheiden aandacht aan de eilanden, maar staan bomvol tips en trucs voor een succesvolle snorkelvakantie.
Informatie
Voor vertrek: Australië heeft geen verkeersbureau in Nederland, wel in Duitsland: tel. +49 69 274 00622. Ter plekke: Tourism Queensland, tel. +61 7 3535 3535.
Top 10: ’s Werelds mooiste snorkelparadijzen
Snorkelen is een groot genot, maar graag een beetje comfortabel in handwarm zeewater, zonder teveel stroming en met een tropisch zonnetje erbij zodat er wel wat te zien valt. Voilà: de tien beste snorkelplekken ter wereld op een rij.
10. Rode Zee, Egypte
Sharm el Sheik is een snorkelhotspot, maar ook een drukke boel. Op naar Soma Bay, waar het stiller en mooier snorkelen is. Vanaf het Sheraton Resort flipper je zo naar het huisrif met rode koraalduivels en gevlekte adelaarsroggen – alsof je in een aquarium zwemt. www.egypt.travel
9. Rurutu, Frans Polynesië
Het afgelegen ‘walviseiland’ Rurutu is ’s werelds beste plek om te snorkelen met de reusachtige bultruggen die hier jaarlijks tussen half juli en half oktober voorbijtrekken – van Antarctica naar Tahiti om te baren en weer terug, maar dan met babybultruggen. www.tahiti-tourisme.com
8. Vanua Levu, Fiji
Het op een na grootste eiland van Fiji is volledig omringd door koraalriffen en het luxueuze Jean-Michel (de zoon van) Cousteau Resort doet zijn beroemde naam eer aan. Prima snorkelen vanaf het strand plus gegidste snorkeltrips, zowel overdag als ’s nachts bij kunstlicht. www.fijime.com
7. Klein Bonaire, Nederlandse Antillen
Bonaire is wereldberoemd als duikparadijs, maar rond het kleine zustereilandje Klein Bonaire is het mooi snorkelen, rechtstreeks vanaf het spierwitte zandstrand. Verwacht grote scholen tropische vissen in fleurige kleuren tussen het hertshoorn-, elandgewei- en hersenkoraal. www.tourismbonaire.com
6. La Digue, Seychellen
Op zo’n beetje het enige betaalbare eiland van de paradijselijke Seychellen is snorkelen zowaar gratis. Dat gaat prachtig rond de veelgefotografeerde granieten zwerfkeien van ’s werelds beroemdste strand, Anse Source d’Argent. Reken maar op duivelsroggen en diklipvissen. www.seychelles.com
5. San Blas-eilanden, Panama
Duiken is verboden door de Kuna-indianen die de scepter zwaaien over deze vierhonderd Caribische eilandjes, maar snorkelen mag wel. Op de micro-eilandjes Narasgandup, Kuanidup en Iskardup kun je vanuit je simpele bamboehutje op het bountystrand zo in zee stappen en snorkelen. www.visitpanama.com
4. Fernando de Noronha, Brazilië
Vijfhonderd kilometer voor de kust van de bij Nederlanders populaire badplaats Natal ligt dit werelderfgoedlijst-genoteerde vulkanische droomeiland met tientallen puike snorkelplekken. Met stip de mooiste is het natuurlijke aquarium vol kleurige clownvissen bij Praia da Atalaia. www.noronha.pe.gov.br
3. Apo Island, Filipijnen
Van de 7.107 Filipijnse eilanden zijn er maar weinig waar het níet fijn snorkelen is. Onze keus: piepklein Apo Island met één eenvoudig hotel en één dito resort aan een knappe baai met kunstig geërodeerde lavarotsen. Vanaf het kiezelstrandje stap je zo in de onderwaterwereld. www.wowphilippines.com.ph
2. Barrièrerif van Belize
Ook het grootste koraalrif van het noordelijk halfrond is genoteerd op de werelderfgoedlijst en strekt zich uit over tweehonderdvijftig kilometer van de kust van Yucatán tot de eilanden van Honduras. Vanaf Belizeaanse bounty-eilanden als Caye Caulker en Ambergris Caye is het spectaculair snorkelen. www.belizetourism.org
1. Groot Barrièrerif, Australië
Behalve Lady Elliot en Orpheus liggen ook de koraaleilanden Heron en Green pal op ’s werelds grootste koraalrif, dat in zijn geheel op de werelderfgoedlijst staat. Op elk van de privé-eilanden staat één resort, variërend van comfortabel tot super-de-luxe en van prijzig tot peperduur. www.destinationqueensland.com
Oorspronkelijk gepubliceerd in:

Gratis nieuwsbrief
Wil jij mijn reisreportages in je mailbox? Ik stuur je graag eens per kwartaal mijn nieuwsbrief.

error: © Sander Groen • Reisjournalist