De sterrenhut van Oom Tom

Op honderden plantages in de Cariben werden ooit katoen, kokosnoten, koffie en vooral suikerriet verbouwd. Te verpieteren staan ze nu, maar niet op St. Kitts en Nevis – hier kun je op die historische plantages luxueus logeren.

De slavernij is geen fraaie episode in de geschiedenis van de West. Slaven maakten tropendagen tussen het suikerriet op een dieet van niets dan tropisch fruit, totdat ze door scheurbuik, de pest of uitputting dood neervielen. Geen nood; de West-Indische Compagnie voerde wel weer nieuw werkvee aan – gemakkelijk en goedkoop. Het leven op de plantage was abominabel en uitmuntend tegelijk, want de plantagehouders zaten er intussen warmpjes bij.

Steenrijk werden ze van het gratis geoogste suikerriet en die rijkdom wendden ze aan om kolossale plantagehuizen te bouwen, vol antiek meubilair en prijzige schilderijen, met schaduwrijke veranda’s waar ’s middags de high tea werd geserveerd, en omringd door uitgestrekte tropische tuinen vol luxueuze gastverblijven en een koloniaal kapelletje zus of pittoresk prieeltje zo.

Die plantages staan nu te verpieteren; na iedere bocht zie je in het landschap restanten van alweer een Great House of een afbrokkelende schoorsteen of suikermolen. Naar hun erfgoed kijken de Caribiërs niet om dat is begrijpelijk, want de geschiedenis is beladen. Nergens zijn ze zo veelvuldig als op St. Kitts en Nevis, het vruchtbaarste stel van de oostelijke Cariben, maar hier kreeg de ene na de andere voormalige plantage een puike nieuwe bestemming: als historisch en romantisch luxehotel.

Suikermolen wordt suite

Van die Plantation Inns, ofwel plantageherbergen, is Rawlins met stip de meest authentieke. Hier werd een 17e-eeuwse suikerplantage getransformeerd tot elegante schuilplaats voor verwende nesten. Gelegen op de flank van de slapende vulkaan Liamuiga, honderd meter hoog verheven boven de Caribische Zee, met wonderschoon uitzicht op buureilanden Sint Eustatius en Saint Barthélemy, temidden van een weelderige tuin met eindeloze suikerrietvelden aan de ene en tropisch regenwoud aan de andere kant, ben je hier meteen helemaal onthaast.

De slavernij is gelukkig afgeschaft, verder is er niet veel veranderd. Hotelgasten wentelen zich in dezelfde weelde als de plantagehouders, en alle faciliteiten zijn ondergebracht in de zorgvuldig gerestaureerde plantagegebouwen: het Great House, woonhuis van de plantagehouder, biedt plek aan het beste restaurant van het eiland en de namen van de tien kamers en suites verraden hun vroegere functie: Chimney is de onze, in het stookhuis pal naast de tientallen meters hoge schoorsteen, Mill was de suikermolen en nu vermoedelijk de kleinste maar ook meest romantische bruidssuite in de Cariben.

Tropentuin met plonsbad

Moderne gemakken als airco, telefoon of tv zijn er niet, maar die mis je ook niet. Zwaai aan beide kanten de louvredeuren open en subiet blaast een verkoelende bries door de kamer, en dan is het genieten geblazen, naar keus met een ijskoud Caribisch biertje en een goed boek op het zonneterras, al bungelend in de hangmat, of op de veranda met een rum punch van het huis tussen de bloeiende hibiscussen en oleanders, waar de rust alleen wordt verstoord door een vallende kokosnoot of een klapwiekende kolibrie.

De afgelegen ligging in het stille noorden van St. Kitts, aan het einde van een hobbelige onverharde weg, maken dat je hier niet makkelijk wegkomt, maar dat hóeft ook niet. De kamerprijs is inclusief ontbijt, high tea en diner bij kaarslicht, vertier komt in de vorm van een sappig groen grasveld voor een potje croquet, eigenaarskoppel Kevin en Zai vertelt in geuren en kleuren over de geschiedenis van de suikerplantage en wie wil maakt een wandeling over het uitgestrekte landgoed vol mango-, papaja- en avocadobomen, tropisch gevogelte en slingerapen. Na het avondmaal nog een duik in het zwembad en je stapt volmaakt gelukkig in je mahoniehouten hemelbed.

Zo zijn er op St. Kitts nog twee van die hemelse herbergen. Ook Golden Lemon Inn mag er wezen, met tien stijlvol ingerichte kamers. Nog luxueuzer zijn de villa’s in mango-oranje, kanariegeel en azuurblauw, met elk een tropische privétuin met plunge pool en pal aan een stille baai met vulkanisch strand van zwart zand. Plonsbadjes met zeezicht ook bij de villa’s van Ottley’s Plantation Inn, plus een bronwaterzwembad tussen de muren van de voormalige plantage en hoera, een minispa: voor een shiatsumassage, facial of scrubbeurt kun je lekker lui onderuit in een romantisch houten paviljoen in het regenwoud op de rand van een ravijn.

Gelukzalig genot

Nog mooier wordt het op St. Kitts’ stille, kleine en groene zusje, Nevis. Hier is Nisbet Plantation het enige plantagehotel aan een suikerwit bountystrand en die ligging wordt optimaal benut: wandelpaden zijn omzoomd door koningspalmen en leiden allemaal naar de azuurblauwe zee, waar je in de beach club in de watten wordt gelegd met tropische cocktails, bungelende hangmatten tussen de koningspalmen en meer van dat volmaakte gelukzalige genot.

Verderop werd een 18e-eeuwse suikerplantage getransformeerd tot hotel zo mooi dat het op de cover kwam van het prestigieuze tijdschrift Architectural Digest. Montpelier Plantation Inn heeft zeventien kamers in Brits-koloniale villa’s verspreid over een tropische tuin van jewelste. Het personeel wijst je graag de stokoude kapokboom waar Lord Nelson, die van Nelson’s Column in Londen, in 1787 trouwde met zijn Nevisiaanse schone.

In de kolossale koperen suikerkookpannen bloeien nu waterlelies en de suikermolen wordt gebruikt als private dining room voor het romantische diner van je leven. In de keuken wordt louter biologisch gekookt en de kamers zijn minimalistisch chic, met veel wit en hardhouten hemelbedden zo hoog dat er een opstapje voor klaarstaat. Klokslag vieren wordt de afternoon tea geserveerd, compleet met slappe thee en sandwiches en scones en smulpaperij allerlei, want zo hoort dat in een voormalige Britse kroonkolonie. Op ruim tweehonderd meter boven de Caribische Zee, op de helling van Nevis’ conische vulkaan, is Montpelier letterlijk en figuurlijk het hoogtepunt.

Ontbijten met aapjes

Toch valt onze keus op The Hermitage Plantation Inn, niet de meest luxueuze, wel weer de meest authentieke plantageherberg. Gerund door meneer en mevrouw Lupinacci, beiden ietwat excentriek, maar ook reuze gastvrij en gezegend met goede smaak. De kleurige koloniale houten huizen, waarin de kamers zijn ondergebracht, werden overal op het eiland vandaan gehaald en hier plank voor plank opnieuw opgebouwd.

Alle huisjes zijn uniek en dus ook allemaal anders ingericht. Ons stulpje, het Pink House, heeft een ouderwets krakende houten vloer, mahoniehouten tafels en stoelen en een luie loungebank in de woonkamer, in de slaapkamer weer zo’n manshoog hemelbed, een goed geoutilleerde keuken en een wonderschoon betimmerde veranda met een zwierig gietijzeren zitje en een hangmat voor twee.

Met een beetje mazzel komen ’s morgens de meerkatten tevoorschijn die in het aanpalend regenwoud wonen – een tros bananen wil nog wel eens helpen, want de aapjes met bruine vacht en zwarte snoet die ooit door de Fransen werden geïmporteerd als huisdier, zijn schattig maar ook schuw. Hoe dan ook is het ontbijt een feestmaal: tropisch fruit, pannenkoekjes met banaan of pompoen, huisgemaakte yoghurt en bij je eitje wat worstjes uit eigen varkenshouderij – verser wordt het nergens.

Aansluitend kan het grote ontspannen aanvangen: wandelen tussen de cashewbomen en kokospalmen, bungelen in de hangmat of luieren aan het zwembad, terwijl het personeel op precies de goede momenten komt kijken of je wellicht nog een natje of droogje blieft. Hier voel je je rijk en verwend als een plantagehouder, zonder zorgen over slavenleed of de grote boze buitenwereld. Ineens is er nog maar één probleem: heb je ooit op een plantage gelogeerd, dan wil je er nooit meer weg. 

Plantagehotels Praktisch
Hoe kom je er?
KLM vliegt tweemaal per week naar St. Maarten, retour va. € 850 all-in, business class va. € 3.700; www.klm.nl. Driemaal daags per propellervliegtuigje in een halfuur naar St. Kitts, retour va. € 140; www.liatairline.com. Van St. Kitts naar Nevis in tien minuten; retour va. € 100; www.fly-winair.com – maar net zo makkelijk is de veerboot, vaartijd 40 min., enkel € 15; www.nevisferry.com. Compensatie van de CO2-uitstoot kost € 37,50; www.greenseat.nl.
Plantagehotels
St. Kitts: Rawlins Plantation Inn, 2pk va. € 235, www.rawlinsplantation.com; Golden Lemon Inn, 2pk va. € 200, www.goldenlemon.com; Ottley’s Plantation Inn, 2pk va. € 150, www.ottleys.com. Nevis: Nisbet Plantation Beach Club, 2pk va. € 215, www.nisbetplantation.com; Montpelier Plantation Inn, 2pk va. € 200, www.montpeliernevis.com; The Hermitage Plantation Inn, 2pk va. € 120, www.hermitagenevis.com.
Informatie
Voor vertrek: Voor vertrek: Caribbean Tourism Organisation, tel. 0182-670244, www.doitcaribbean.nl. Ter plekke: VVV’tje in Basseterre op St. Kitts, www.stkittstourism.kn, en in Charlestown op Nevis, www.nevisisland.com.
Oorspronkelijk gepubliceerd in:

Gratis nieuwsbrief
Wil jij mijn reisreportages in je mailbox? Ik stuur je graag eens per kwartaal mijn nieuwsbrief.

error: © Sander Groen • Reisjournalist